Время от времени палеонтологам приходится серьезно пересматривать уже устоявшиеся представления о прошлом животного мира. С одной стороны, это не дает им впасть в догматизм и окончательно уподобится предмету собственных исследований, а с другой – здорово нервирует, буквально выбивая почву из под ног. Виновником очередного такого потрясения стал «призрачный» южноафриканский дицинодонт, существование которого успешно игнорировалось учеными чуть ли не 150 лет.

Для начала – немного общеизвестных фактов. Дицинодонты (Dicynodontia) представляли собой группу четвероногих растительноядных животных, процветавших в пермском периоде практически по всей планете. Их вездесущие остатки встречаются даже в Антарктиде. Пермо-триасовый биотический кризис подкосил многих, и дицинодонты дружно начали вымирать около 210 млн лет назад. Правда, в некоторых «заповедниках» Северного полушария последние из них ухитрились дотянуть аж до юры, но в целом считается, что Африка в позднем триасе уже была царством прогрессивных и перспективных динозавров.

Стройность и законченность этих представлений подрывали найденные еще в 1950-х годах в южной части африканского континента отпечатки типично дицинодонтных лап позднетриасового возраста. Они выглядели настолько неуместными с географической и геохронологической точки зрения, что тогдашние палеонтологи предпочитали просто игнорировать их – как и полагается поступать воспитанным людям по отношению к возмутительным призракам. В 1970-х эти следы все-таки описали под именем Pentasauropus incredibilis, то есть «невозможная пятипалая ящерица», после чего «призрачного дицинодонта» снова задвинули поглубже на стеллажи и позабыли.

Так продолжалось до 2018 года, когда американский палеонтолог Кристиан Каммерер (Christian F. Kammerer) опубликовал в журнале Palaeontologia africana статью, воскрешающую африканских позднетриасовых дицинодонтов. Причем свое весьма важное открытие Каммерер сделал не в бассейне Лимпопо или Оранжевой, а на полках австрийского Музея естественной истории в Вене.

- Хотя мы склонны думать, что палеонтологические открытия делаются в результате новых полевых работ, многие из наших самых важных заключений основываются на образцах, уже находящихся в музеях, - отметил доктор Каммерер.

Изловить призрак дицинодонта удалось благодаря Альфреду Брауну (Alfred "Gogga" Brown) – подвижнику и любителю палеонтологии, в 1870-х годах собравшему большую коллекцию окаменелостей как раз в тех местах, где позже были найдены сомнительные следы. Все свои сборы Браун пожертвовал венскому музею, и, как это иногда случается, они были просто сброшены в запасник. Неразобранные и неотпрепарированные, образцы Брауна полтора века терпеливо дожидались Кристиана Каммерера.

- Я знал, что коллекции Брауна в Вене были в значительной степени не изучены, но все считали, что они состоят исключительно из окаменелостей динозавров.

- К моему большому удивлению, я сразу увидел отчетливо дицинодонтную челюсть и кости передних лап среди этих предполагаемых «динозавровых» окаменелостей, - вспоминает Каммерер.

– По мере разбора коллекции я обнаруживал в ней все больше и больше костей, принадлежавших дицинодонтам, а не динозаврам. Там были части черепа, конечностей и позвоночника. До этого момента из позднего триаса Южной Африки никаких скелетных остатков дицинодонтов никогда не описывалось, отметил учен.

Наконец-то призрачный дицинодонт смог получить нормальное научное имя. В знак признания заслуг Брауна (пусть и опоздавшего на полтора века) Каммерер нарек новое животное Pentasaurus goggai. Пентазавра легко можно отличить от других триасовых дицинодонтов по деталям строения челюстей, самый главный из которых - хорошо развитая и расположенная необычно спереди латеральная зубная полка. 

Стратиграфически новый дицинодонт приурочен к нижней части формации Эллиот (Elliot Formation, 210 млн лет), отличающейся богатой динозавровой фауной. В ее составе преобладают прозауроподы, зауроподоморфы и тероподы. Как выживали в этом агрессивном и эффективно конкурирующем друг с другом сообществе относительно примитивные дицинодонты, пока непонятно. Но они выживали!

Материалы сообщества доступны в соответствии с условиями лицензии CC-BY-SA, если не указано иное.